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Plastica oceanica: una nuova risorsa?

La plastica oceanica può sostenere il mercato europeo dell'R-PET. Cresce l’interesse per il recupero e il riciclo dei polimeri. La certificazione della qualità del materiale è determinante per accrescere le applicazioni di questi materiali. Il tema del prezzo e la competizione con i granuli vergini.

E se la plastica oceanica fosse una risorsa anziché un problema? Sembra che i mercati dei polimeri riciclati in Europa si stiano sviluppando a un ritmo molto più rapido rispetto alle loro controparti vergini. C’è un interesse sempre crescente per la crescita di questi mercati, da marchi importanti del mondo dei prodotti di largo consumo, produttori di polimeri vergini, attori petrolchimici globali e istituzioni finanziarie.

La legislazione dell’UE e la guerra globale ai rifiuti plastici stanno portando un’enorme quantità di attenzione del pubblico e del governo sulla plastica riciclata.

I principali marchi globali si stanno impegnando ad aumentare la quantità di R-PET (PET riciclato – polietilene tereftalato) nelle loro bottiglie per bevande. Questo per raggiungere o superare l’obiettivo UE del 25% entro il 2025, in gran parte determinato dalla pressione dei consumatori, ma forse anche come stratagemma di marketing.

I dati ICIS mostrano che l’Europa non produce abbastanza R-PET per raggiungere l’obiettivo del 25%. Quindi gli acquirenti dovranno rifornirsi altrove, molto probabilmente al di fuori dell’Europa, ma questo porta alle domande “da dove viene?” E “di quale qualità?”.

Un’opzione che può aiutare in qualche modo a rispondere a questa domanda è la plastica legata all’oceano.

La plastica oceanica è stata definita dalla professoressa Jenna Jambeck e da altri in un articolo: “Immissione di rifiuti plastici dalla terra all’oceano”, pubblicato su Science nel 2015:

  • Rifiuti di plastica trovati entro 50 km da una costa oceanica o da un corso d’acqua principale che sfocia nell’oceano.
  • Il paese o la regione non dispongono di infrastrutture per la gestione dei rifiuti e di incentivi alla raccolta.
  • L’infrastruttura è sopraffatta dalla crescita della popolazione o dal turismo.
  • Esiste un rischio significativo per la fauna selvatica se la plastica contamina il loro ecosistema.

Un numero crescente di aziende sta offrendo la plastica oceanica come alternativa al mercato, ma la maggior parte deve ancora affermarsi nel mercato europeo.

Bantam Materials, un fornitore di materiali con sede nel Regno Unito registrato REACH che opera nel settore dell’R-PET da oltre un decennio, è una di quelle aziende che portano plastica oceanica dall’Indonesia in Europa con il nome di Prevented Ocean Plastic (POP) e sta collaborando con l’impresa sociale OceanCycle per fornire materiale POP completamente tracciabile ai clienti europei.

ICIS ha recentemente parlato con il direttore di Bantam Raffi Schieir per comprendere meglio l’approccio dell’azienda alla plastica POP e se il POP è o meno un’aggiunta praticabile al portafoglio dell’acquirente europeo.

La tracciabilità e la certificazione sono fondamentali

L’obiettivo del programma POP di Bantam è duplice. In primo luogo, per sostenere le comunità locali nelle aree a rischio in cui la plastica finirà negli oceani. Ciò può essere fatto incentivando le comunità a raccogliere, smistare e trasformare i rifiuti di plastica in materiale riciclato di alta qualità. In secondo luogo, offrire ai consumatori la possibilità di acquistare prodotti confezionati con materiale riciclato che è stato dimostrato provenire da regioni del mondo a rischio.

“Non esiste un programma da nessuna parte di cui siamo a conoscenza che possa dare una tracciabilità vera e completa secondo le definizioni accademiche, insieme alla certificazione di terze parti, e che sarà in grado di tracciare gli sforzi di raccolta in una specifica comunità costiera fino all’arrivo del prodotto sugli scaffali “, ha detto Schieir.

La certificazione e la tracciabilità sono i fattori chiave che determinano ciò che definisce il POP rispetto ai rifiuti plastici raccolti nell’entroterra. Ed è il processo di tracciamento e certificazione del prodotto che conferisce al POP di Bantam il suo posizionamento nella fascia di prezzo di prezzo leggermente superiore. Tuttavia, il materiale che Bantam sta portando in Europa ha ancora un prezzo che resta all’interno della normale fascia di prezzo gratuita (FD) dell’Europa nord-occidentale (NWE), anche se verso la parte superiore di quella fascia.

“Se il programma POP avesse un prezzo di uno e mezzo o due volte il prezzo di mercato e le persone acquistassero piccole quantità come gesti simbolici, le comunità locali non sarebbero supportate con una raccolta coerente e le infrastrutture non sarebbero in grado di svilupparsi e crescere per un riciclaggio adeguato. Questo è il motivo per cui i nostri prezzi sono sul mercato all’interno dell’Unione Europea, il che significa che il nostro materiale non è nemmeno nel punto medio, ma ha invece un prezzo tra il punto medio e il punto più alto del mercato”, ha spiegato Schieir.

Il prezzo della plastica oceanica

Il prezzo sarà sempre un problema per un acquirente di R-PET, indipendentemente dalla qualità o dal vantaggio sociale. Poiché i prezzi del PET vergine sono diminuiti fino al 2020, riducendo i margini dei riciclatori così come la quantità di R-PET utilizzata in tutta Europa, con una significativa sostituzione dell’R-PET con il PET vergine che si è verificata negli ultimi mesi.

In sostanza, l’acquirente di POP sta pagando il vantaggio di dichiarare di aver acquistato il suo materiale da un’area a rischio. In tal modo, ha impedito a quel materiale di entrare nell’oceano, un messaggio che dovrebbe risuonare positivamente tra i consumatori.

Tuttavia, sono i trasformatori a risentire dei margini deboli e della pressione dei marchi che vogliono che i primi forniscano materiale riciclato al prezzo più basso possibile.

Nonostante la situazione finanziariamente difficile in cui si trovano attualmente i riciclatori, il POP ovviamente sta prendendo piede presso alcuni. La catena alimentare discount Lidl ha introdotto il POP nelle confezioni di pesce nel Regno Unito a marzo.

Qualità e volumi della plastica oceanica

Attualmente, Bantam porta circa 1.000 tonnellate/mese di POP nel mercato europeo. E in un recente webinar sulla plastica oceanica, Ryan Schoenike di OceanCycle ha affermato che i volumi mensili totali potrebbero essere vicini alle 3.000 tonnellate entro la fine dell’anno (anche se non ha specificato se si tratta solo di volumi per R-PET). La capacità europea di R-PET food grade nel 2018 è stata di poco superiore a 300.000 tonnellate, secondo ICIS.

Schieir ha dovuto affrontare molte sfide per convincere gli acquirenti europei ad accettare che il materiale proveniente dall’esterno dell’Europa è di qualità sufficientemente buona per soddisfare le loro esigenze. Ma poiché il 2025 si avvicina e alternative come il riciclo chimico devono ancora probabilmente aspettare un decennio, gli acquirenti dovranno sostenere i loro volumi prendendo il materiale da qualche parte.

Paesi come l’Indonesia, che fanno affidamento esclusivamente sull’acqua in bottiglia per fornire acqua potabile pulita ai propri cittadini, consentono ad aziende come Bantam di garantire che le sue bottiglie post-consumo (PCB) abbiano il più alto contenuto di PET – nel caso di Bantam il suo PCB in Indonesia ne contiene 99%.

“Se iniziamo con una balla di PET al 99% e applichiamo i nostri standard europei e nordamericani di smistamento, test di laboratorio, di processo e certificazione normativa, siamo in grado di raggiungere standard di qualità alla pari e in alcuni casi superiori a quanto è comunemente usato nei mercati europei o nordamericani”, ha spiegato Schieir.

Soddisfare le esigenze dell’R-PET in Europa?

Con la pandemia di coronavirus ancora in primo piano nella mente del settore e dei consumatori, insieme alla debole domanda di bottiglie in PET che si traduce in una debole domanda di R-PET e nessun segno di un aumento dei prezzi del PET vergine in tempi brevi, la plastica oceanica avrà gridare a voce alta per far sentire la propria voce e i propri vantaggi nel mercato europeo.

I volumi di plastica provenienti dall’oceano possono essere piccoli e non sufficienti a colmare il divario di fornitura di R-PET in Europa, ma potrebbero offrire un’aggiunta interessante al portafoglio di un acquirente come fonte di materiale riciclato di buona qualità, con l’ulteriore vantaggio di evitare che maggiori rifiuti di plastica finiscano nell’oceano. E se i livelli di prezzo possono essere mantenuti a un livello competitivo con quello dei fornitori europei, cosa c’è che non va?

a cura di Matt Tudball, Senior Editor, Recycling, ICIS

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